Desde encontrar los bloques de construcción para la vida en Marte hasta los avances en la edición de genes y el aumento de la inteligencia artificial, aquí hay seis importantes descubrimientos científicos que dieron forma a la década de 2010  y lo que los principales expertos dicen que podría venir a continuación.

¿Estamos solos?

Aún no sabemos si alguna vez hubo vida en Marte… pero gracias a un pequeño robot de seis ruedas, sabemos que el Planeta Rojo era habitable. Poco después de aterrizar el 6 de agosto de 2012, el rover Curiosity de la NASA descubrió guijarros redondeados, nueva evidencia de que los ríos fluyeron allí hace miles de millones de años. La prueba se ha multiplicado desde entonces, mostrando que había de hecho mucha agua en Marte.

La superficie estaba cubierta de manantiales de agua caliente, lagos, y tal vez incluso océanos.

La rover Curiosity también descubrió lo que la NASA llama los bloques de construcción de la vida, moléculas orgánicas complejas, en 2014.

Y así continúa la búsqueda de señales de que la vida en la Tierra no está (o no siempre estuvo) sola.

Dos nuevos exploradores serán lanzados este año: los exploradores norteamericanos Mars 2020 y los europeos Rosalind Franklin, en busca de microbios antiguos.

«Entrando en esta década, la investigación de Marte cambiará de la pregunta ‘¿Era Marte habitable?’ a ‘¿Marte (o tiene) vida?'» dijo Emily Lakdawalla, una geóloga de la Sociedad Planetaria.

Einstein tenía razón (otra vez)

Durante mucho tiempo habíamos pensado que el pequeño rincón del universo que llamamos hogar era único, pero las observaciones realizadas gracias al telescopio espacial Kepler hicieron saltar por los aires esas pretensiones.

Lanzada en 2009, la misión Kepler ayudó a identificar más de 2.600 planetas fuera de nuestro sistema solar, también conocidos como exoplanetas y los astrónomos creen que cada estrella tiene un planeta, lo que significa que hay miles de millones ahí fuera.

El sucesor de Kepler, TESS, fue lanzado por la NASA en 2018, mientras analizamos el potencial de la vida extraterrestre.

Esperen un análisis más detallado de la composición química de las atmósferas de estos planetas en la década de 2020, dijo Tim Swindle, un astrofísico de la Universidad de Arizona.

También tuvimos nuestro primer vistazo de un agujero negro este año gracias al trabajo innovador de la colaboración del Telescopio Event Horizon.

«Lo que predigo es que para finales de la próxima década, estaremos haciendo películas de alta calidad en tiempo real de los agujeros negros que revelen no sólo su aspecto, sino también cómo actúan en el escenario cósmico», dijo Shep Doeleman, director del proyecto, a la AFP.

Pero un evento de la década sin duda se destacó por encima de los demás: la detección por primera vez el 14 de septiembre de 2015 de ondas gravitacionales, ondas en el tejido del universo.

La colisión de dos agujeros negros 1.300 millones de años antes fue tan poderosa que esparció ondas por todo el cosmos que doblan el espacio y viajan a la velocidad de la luz. Esa mañana, finalmente llegaron a la Tierra.

El fenómeno había sido predicho por Albert Einstein en su teoría de la relatividad, y aquí estaba la prueba de que tenía razón todo el tiempo.

Tres americanos ganaron el premio Nobel de física en 2017 por su trabajo en el proyecto, y desde entonces se han detectado muchas más ondas gravitatorias.

Mientras tanto, los cosmólogos continúan debatiendo el origen y la composición del universo. La materia oscura invisible que constituye su gran mayoría sigue siendo uno de los mayores enigmas a resolver.

«Nos morimos por saber qué podría ser», dijo el cosmólogo James Peebles, que ganó el premio Nobel de física de este año.

Bienvenido a la era CRISPR

Repeticiones Palindrómicas Cortas Agrupadas e Intercaladas Regularmente (CRISPR) una familia de secuencias de ADN, es una frase que no sale exactamente de la lengua. Pero el campo de la biomedicina puede ahora ser dividido en dos eras, una definida durante la última década: antes y después de CRISPR-Cas9 (o CRISPR para abreviar), la base de una tecnología de edición de genes.

«La edición de genes basada en CRISPR está por encima de todas las demás», dijo William Kaelin, ganador del premio Nobel de medicina en 2019, a la AFP.

En 2012, Emmanuelle Charpentier y Jennifer Doudna informaron que habían desarrollado la nueva herramienta que explota el sistema de defensa inmunológica de las bacterias para editar los genes de otros organismos.

Es mucho más simple que la tecnología anterior, más barata y fácil de usar en pequeños laboratorios.

Charpentier y Doudna fueron galardonados. pero la técnica también está lejos de ser perfecta y puede crear mutaciones no deseadas.

Los expertos creen que esto puede haber sucedido a los gemelos chinos nacidos en 2018 como resultado de las ediciones realizadas por un investigador que fue ampliamente criticado por ignorar las normas científicas y éticas.

Aún así, CRISPR sigue siendo una de las mayores historias de la ciencia de los últimos años, con Kaelin prediciendo una «explosión» en su uso para combatir las enfermedades humanas.

La inmunoterapia al frente

Durante décadas, los médicos tuvieron tres armas principales para combatir el cáncer: la cirugía, la quimioterapia y la radiación. En la década de 2010 se produjo el surgimiento de una cuarta, de la que se dudó durante mucho tiempo: la inmunoterapia, o el aprovechamiento del propio sistema inmunológico del cuerpo para atacar las células tumorales.

Una de las técnicas más avanzadas es la conocida como terapia de células T CAR, en la que las células T de un paciente, parte de su sistema inmunológico, se extraen de su sangre, se modifican y se reinfunden en el cuerpo.

Una ola de medicamentos ha llegado al mercado desde mediados de la década de 2010 para más y más tipos de cáncer, incluyendo melanomas, linfomas, leucemias y cánceres de pulmón, anunciando lo que algunos oncólogos esperan que pueda ser una era dorada.

Para William Cance, director científico de la Sociedad Americana del Cáncer, esta década podría traer nuevas inmunoterapias que son «mejores y más baratas» que las que tenemos ahora.

Conoce a los parientes

El decenio comenzó con una importante novedad en el árbol genealógico humano: Denisovans, llamado así por la Cueva Denisova en las montañas de Altai en Siberia.

Los científicos secuenciaron el ADN del hueso del dedo de un joven hembra en 2010, descubriendo que era distinto tanto de los humanos genéticamente modernos como de los neandertales, nuestros primos antiguos más famosos que vivieron junto a nosotros hasta hace unos 40.000 años.

Se cree que la misteriosa especie homínida se extendió desde Siberia hasta Indonesia, pero los únicos restos se han encontrado en la región de Altai y el Tíbet.

También aprendimos que, a diferencia de lo que se había supuesto anteriormente, el Homo sapiens se crió extensamente con los neandertales… y nuestros parientes no eran los brutos simplones que se suponía anteriormente, sino que eran responsables de obras de arte, como las huellas de manos en una cueva española que se les atribuyó la elaboración en 2018.

También llevaban joyas, y enterraban a sus muertos con flores, como nosotros.

Luego vino el Homo naledi, cuyos restos fueron descubiertos en Sudáfrica en 2015, mientras que este año, los paleontólogos clasificaron otra especie encontrada en Filipinas: un homínido de pequeño tamaño llamado Homo luzonensis.

Los avances en las pruebas de ADN han llevado a una revolución en nuestra capacidad de secuenciar material genético de decenas de miles de años de antigüedad, ayudando a desentrañar antiguas migraciones, como la de los pastores de la Edad de Bronce que dejaron las estepas hace 5.000 años, extendiendo las lenguas indoeuropeas a Europa y Asia.

«Este descubrimiento ha llevado a una revolución en nuestra capacidad para estudiar la evolución humana y cómo llegamos a ser de una forma nunca antes posible», dijo Vagheesh Narasimhan, un genetista de la Escuela de Medicina de Harvard.

Una nueva y emocionante vía para la próxima década es la paleoproteómica, que permite a los científicos analizar huesos de millones de años de antigüedad.

«Usando esta técnica, será posible clasificar muchos fósiles cuya posición evolutiva no está clara», dijo Aida Gómez-Robles, antropóloga del University College London.

Los niveles de IA suben

El aprendizaje automático, lo que más comúnmente queremos decir cuando hablamos de «inteligencia artificial» se hizo realidad en la década de 2010.

Usando estadísticas para identificar patrones en vastos conjuntos de datos, el aprendizaje automático hoy en día potencia todo, desde asistentes de voz hasta recomendaciones en Netflix y Facebook. El llamado «aprendizaje profundo» lleva este proceso aún más lejos y comienza a imitar algo de la complejidad del cerebro humano.

Es la tecnología que está detrás de algunos de los avances más llamativos de la década: desde el AlphaGo de Google, que venció al campeón mundial del diabólico juego Go en 2017, hasta la llegada de las traducciones de voz en tiempo real y el reconocimiento facial avanzado en Facebook.

En 2016, por ejemplo, Google Translate, lanzado una década antes, se transformó de un servicio que ofrecía resultados pretenciosos en el mejor de los casos, y disparatados en el peor, a uno que ofrecía traducciones mucho más naturales y precisas.

A veces, los resultados incluso parecían pulidos.

«Ciertamente el mayor avance en los años 2010 fue el aprendizaje profundo, el descubrimiento de que las redes neuronales artificiales podrían ser ampliadas a muchas tareas del mundo real», dijo Henry Kautz, un profesor de ciencias de la computación en la Universidad de Rochester.

«En la investigación aplicada, creo que la IA tiene el potencial de impulsar nuevos métodos para el descubrimiento científico», desde la mejora de la resistencia de los materiales hasta el descubrimiento de nuevos medicamentos e incluso hacer avances en la física, dijo Kautz.

Para Max Jaderberg, un científico investigador de DeepMind, propiedad de la empresa matriz de Google, Alphabet, el próximo gran salto vendrá a través de «algoritmos que pueden aprender a descubrir información, y rápidamente adaptarse e internalizar y actuar sobre este nuevo conocimiento», en lugar de depender de los humanos para alimentarlos con los datos correctos.

Eso podría eventualmente allanar el camino a la «inteligencia general artificial», o una máquina capaz de realizar cualquier tarea que los humanos puedan, en lugar de sobresalir en una sola función.